Art Tatum

Art Tatum

Pianiste de jazz américain (Toledo, Ohio, 1909 – Los Angeles, 1956)

Pianiste de l’apogée du swing, Art Tatum doit sa renommée à sa virtuosité sans limite et à son sens inné de l’improvisation.

Arthur Jr Tatum nait dans une famille de musiciens, et apprend très tôt à jouer du violon, de la guitare et du piano. Quasi-aveugle de naissance, il fait son apprentissage dans un institut de Columbus où on lui enseigne la lecture musicale en braille. Encore adolescent, il anime des clubs et joue dans des émissions de radios locales, mais sa carrière n’est lancée qu’en 1928 lorsque Speed Webb l’engage dans son orchestre.
Incroyablement doué et véloce, Art Tatum s’empare du swing, en improvisant avec une virtuosité unanimement reconnue. Inspiré des styles d’Earl Hines et de Fats Waller, il était admiré en retour par ce dernier, qui déclara lors d’un récital auquel Art Tatum venait assister : "I only play the piano, but tonight God is in the house". Parmi les quatre solos qu’il enregistre en 1933, son « Tiger Rag » est resté célèbre depuis que Stéphane Grappelli refusa, à son audition, de croire qu’il était le fait d’un seul exécutant. D’autres grandes personnalités musicales ont montré leur admiration : Vladimir Horowitz, Sergei Rachmaninov, George Gershwin…
Il se produit principalement en boîtes de nuit, d’abord à Cleveland puis à Chicago de 1935 à 1937, puis sa carrière le conduit aussi bien sur la Côte Ouest qu’à New York, et même à Londres en 1938. En 1943, il crée un trio avec Tiny Grimes à la guitare (remplacé par Everett Barksdale en 1944) et Slam Stewart à la contrebasse. Il apparaît dans le long métrage « The Fabulous Dorsey » en 1947 et dans la série « March of time » en 1944 et 1948. La dernière décennie de sa vie se partage entre prestations en solo et enrichissement d’une importante discographie, seul ou accompagné de grands noms du jazz (Benny Carter, Ben Webster …). Il décède des suites de son diabète, à la veille d’une tournée européenne.

Art Tatum en 6 dates :
1928 : début de sa carrière professionnelle
1933 : enregistre « Tiger Rag »
1938 : se produit à Londres
1941 : effectue deux sessions d’enregistrement pour Decca
1943 : crée son trio
1947 : apparaît dans le film « The Fabulous Dorsey »

Biographie de la Documentation musicale de Radio France, juillet 2015

En savoir plus