Jazz Trotter : Cowboys and Frenchmen - Our Highway"

Cowboys & Frenchmen offrent une vision originale de l'Amérique sur un nouvel album, «Our Highway» qui paraît accompagné d’une vidéo chez Outside in Music. L’album se penche sur l'équilibre entre la nature et l'humanité, le banal et le spirituel, prolongé de visuels étonnants de la vie sur la route.

Jazz Trotter : Cowboys and Frenchmen - Our Highway"
Cowboys and Frenchmen, © H. Tillmann

" [Cowboys & Frenchmen] est intelligent, cohésif et crédible comme The Bad Plus ou Mostly Other People Do The Killing, utilisant la virtuosité et la puissance rythmique pour franchir la ligne entre ironie et sérieux, avec une écoute réciproque déterminante dans la créativité du groupe". - Howard Mandel, DownBeat

Sur “Our Highway”, le quintet Cowboys & Frenchmen réfléchit à la vie nomade des musiciens en tournée tout en élargissant le regard pour s'imprégner des paysages et des chemins qui relient les villes américaines.

Enregistré dans les conditions du live sur la scène de SubCulture à New York, l'album vidéo juxtapose des images haute définition du groupe - les saxophonistes et co-fondateurs Ethan Helm et Owen Broder, le pianiste Addison Frei, le bassiste Ethan O'Reilly et le batteur Matt Honor - avec des images magnifiquement filmées prises lors d'une tournée à travers le pays. La vidéo capture le rythme effréné des grandes villes, la majestueuse tranquillité de la nature et les surprises inattendues comme les ennuis profonds qui surgissent en se faufilant de night-club en night-club. Conçues bien avant la pandémie de Covid, ces images prennent une résonance supplémentaire à la lumière d'une fermeture qui a maintenu la plupart de ces lieux dans l'obscurité pendant la majeure partie de l'année dernière.

"En regardant cette vidéo, je me suis senti très ému en me rappelant combien j'étais heureux quand j'étais beaucoup plus stressé", dit Ethan Helm en riant. "Il apparaît clairement que les moments où nous pouvions sortir et nous battre étaient en fait les bons moments. Cela a énormément changé ma façon de considérer cet “album vidéo”".

Une édition audio de “Our Highway” est disponible en version numérique. Le groupe s'associera également avec des salles de concert à travers le pays pour présenter l'album vidéo complet en live, permettant à chaque salle de proposer l'expérience à son public pendant 24 heures. Bien que loin d'une tournée classique de sortie d'album, ces partenariats innovent avec une nouvelle autoroute virtuelle à parcourir pour les Cowboys & Frenchmen.

Alors que Ethan Helm et Owen Broder se partagent généralement les tâches de composition sur les projets du groupe, Ethan Helm a pris la tête de “Our Highway”, en écrivant toute la musique et en imaginant la thématique. Owen Broder a contribué aux concepts de la vidéo, et tout le groupe a filmé à tour de rôle au cours de leurs pérégrinations. Il est significatif que la majorité des images proviennent de l'un des trois lieux de tournage : La ville natale de Owen Broder, Jacksonville, en Floride ; la ville natale de Ethan Helm, Yorba Linda, en Californie ; et le lieu de naissance et d'origine du groupe, New York. "Quand on est toujours en mouvement, il faut parfois inventer son propre sentiment d'appartenance", souligne Ethan  Helm. 

Owen Broder fait le lien entre cette notion et les difficultés de la vie dans la musique. "Une grande partie de notre travail consiste à trouver un équilibre dans notre vie, à faire face à tout ce qui vient avec la vie à New York tout en rassemblant les éléments disparates d'une carrière de freelance, et aussi à équilibrer les différents rythmes de la vie. J'aime vraiment me retirer de la jungle de béton et être dans la nature pendant un petit moment, mais je ne pense pas que je voudrais que l'un exclue l'autre".

Bien qu'elle arrive au lendemain d'une élection présidentielle qui a semé la discorde, “Our Highway” dépasse la politique et offre une perspective plus unie et plus globale de l'Amérique. "C'est une vue du pays à travers nos yeux et à travers les fenêtres du minivan de notre groupe", dit Owen Broder. "C'est plus proche d'un journal de bord que d'une position politique."

"Our Highway a été inspiré en partie par quelque chose que j'ai remarqué lorsque nous étions en tournée", explique Ethan Helm. "C'est incroyable de voir à quel point la musique est liée aux gens. Nous le constatons à chaque représentation ; nous n'avons aucune idée de qui a voté pour qui lorsque nous sommes sur la route, mais partout les gens se rassemblent et apprécient la musique. Je ne peux pas m'empêcher de penser que c'est significatif".

Une suite collectivement intitulée American Whispers se faufile à travers l'album, représentant la tension entre l'humanité et le monde naturel - les immenses Pines, les Streams rapides, les Mountains intimidantes, leur stature imposante façonnant les tempos frénétiques et les mélodies angulaires des morceaux. Inspiré d'Alice Coltrane, Alice in Promisedland adopte un point de vue opposé. Le morceau canalise la philosophie spirituelle de la grande harpiste/pianiste/compositrice pour situer l'harmonie entre la splendeur naturelle et la civilisation envahissante, illustrée ici par le déplacement des membres du groupe dans un parc public animé.

Le titre de An Old Church offre une synecdoque pour ces scènes idylliques de la vie américaine qu'un groupe en tournée a rarement le temps d'apprécier en s’y arrêtant. Le sombre interlude Where Is Your Wealth ? peut être entendu comme une question accusatoire ou un défi spirituel, dans les deux cas interrogeant ce que nous apprécions vraiment dans la vie. Gig Life célèbre les expériences funky et décalées qui forgent les liens d'un groupe, tandis que The Farmer's Reason termine l'album avec une tranche d'Americana magnifiquement réfléchie, aussi mythique que profondément significative.

"Pour nous, le voyage n'est pas séparé de l'art", conclut Ethan Helm. "Tout cela fait partie d'un seul et même style de vie. Les musiciens de jazz ont vraiment de la chance car notre forme d'art nous permet de placer un cadre autour d'un instantané dans le temps. La musique est toujours en mouvement, ce qui est une qualité particulière que nous voulons mettre en valeur avec Our Highway".

Cowboys & Frenchmen, basé à New York, propose une nouvelle approche de l'instrumentation, de la composition et de l'orchestration pour quintet de jazz. Fondé par les saxophonistes Owen Broder et Ethan Helm, le groupe a reçu des critiques élogieuses avec son premier album, “Rodeo”, sorti en 2015. Leur suivant en 2017, “Bluer Than You Think”, a reçu quatre étoiles du magazine DownBeat, et a été célébré par une tournée de huit étapes visitant des scènes historiques, dont Blues Alley (Washington D.C.) et Cliff Bell's (Detroit). 

Le nom du groupe s'inspire d'un court-métrage de David Lynch, “The Cowboy and The Frenchmen” - un western avec une interprétation décalée et satirique, qui fait écho à l'approche inventive du jazz des Cowboys & Frenchmen : un pied fermement ancré dans un genre, l'autre occupé à essayer d’en défoncer la porte.
(extrait du communiqué de presse en anglais - traduction E. Lacaze / A. Dutilh)