Décès de Toots Thielemans, jazzman belge et roi de l'harmonica

Considéré comme le roi mondial de l'harmonica, le musicien et compositeur belgo-américain Toots Thielemans est décédé lundi 22 août à 94 ans, après une longue carrière internationale au cours de laquelle il a joué aux côtés des plus grands noms du jazz.

Décès de Toots Thielemans, jazzman belge et roi de l'harmonica
L'harmoniciste belge Toots Thielemans est décédé le lundi 22 août à l'âge de 94 ans. © AFP/FREDERICK FLORIN

Il est parti "dans son sommeil " a annoncé son impresario Veerle Van de Poel. Toots Thielemans, un mois après avoir été hospitalisé pour une chute, est mort ce lundi 22 août à l'âge de 94 ans. Musicien et compositeur, le belgo-américain était une légende internationale de l'harmonica. Monument du monde du jazz, il a joué avec les plus grands : Ella Fitzgerald, Quincy Jones, Bill Evans, Frank Sinatra, Ray Charles, Larry Schneider ou encore Oscar Peterson. Il a aussi accompagné des artistes comme Nick Cave, Paul Simon, Billy Joel ou Stevie Wonder.

A 18h, Retour de plage rend hommage à Toots Thielemans sur France Musique

Né le 29 avril 1922 à Bruxelles dans le quartier populaire des Marolles où ses parents tenaient un estaminet, l'éternel moustachu, également guitariste de talent, est le premier musicien à avoir donné ses lettres de noblesse à l'harmonica chromatique, ce petit instrument de 15 cm de long, difficile à maîtriser. Un instrument qu'il découvre en 1938 à l'âge de 16 ans. D'abord séduit par la musique entraînante de Ray Ventura, il est piqué par le virus du jazz pendant la Seconde Guerre mondiale et, guitare à la main, prend pour modèle le jazz manouche de Django Reinhardt.

Au tournant des années 1950, il s'installe aux Etats-Unis, où il accompagne le saxophoniste Charlie Parker. Il revient en Europe pour une tournée aux côtés du célèbre clarinettiste new-yorkais Benny Goodman. En 1957, il devient citoyen américain, tout en gardant sa nationalité belge. Après le succès de Bluesette en 1962, il joue à l'harmonica le thème du film Midnight Cowboy, de John Schlesinger (1969) et, plus tard, celui de Jean de Florette, de Claude Berri (1986). Il est aussi à l'harmonica sur le célèbre générique de l'émission pour enfants des années 70 Sesame Street.

Fait baron en 2001 par le roi Albert II, il est l'un des Belges les plus célèbres, l'égal aux yeux de ses compatriotes d'Eddy Merckx dans le domaine sportif. De nombreux musiciens et hommes politiques lui ont rendu hommage sur Twitter.

En 2012, et malgré une santé déjà chancelante, Toots Thielemans (Jean-Baptiste de son vrai prénom) triomphe au Palais des Beaux-Arts de Bruxelles lors d'un concert célébrant son 90e anniversaire, avant de reprendre une tournée qui le conduira aux Etats-Unis et au Japon. "Il a élevé l'harmonica au pinacle artistique et il est devenu un maître dans le choix des notes idéales ", avait alors salué le guitariste brésilien Oscar Castro-Neves, qui l'accompagnait régulièrement. "Je peux affirmer sans hésitation que Toots est un des plus grands musiciens de notre temps ", avait déclaré Quincy Jones, cité par le journal belge Le Soir.

"Il a divinisé un instrument qui était un peu banal, un instrument de feu de camp ", résume Marc Danval, spécialiste du jazz, selon qui l'asthme dont souffrait Toots Thielemans"l'a aidé à trouver un son et une manière de jouer particulière"."Un jour il m'a fait une démonstration : voilà comment on joue sans asthme, et avec asthme... Il était très conscient de l'importance de ce handicap " dans son jeu, dit-il. Sentant ses forces diminuer et "afin de ne pas décevoir son public ", il décide en 2014 d'annuler tous ses concerts et de mettre un terme à sa carrière.

En 2009, les Etats-Unis lui ont accordé le "jazz master award" et l'Académie Charles Cros lui a décerné en 2012 un prix in honorem pour l'ensemble de sa carrière.

Avec AFP

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