Open jazz
Magazine
Mercredi 31 décembre 2014
56 min

Les grands photographes de jazz (3/5) : Francis Wolff

Les grands photographes du jazz exposés dans Open Jazz, en compagnie de Philippe Lévy-Stab.

Depuis ses débuts, le jazz, surtout in situ, a captivé l’attention des grands photographes. Des rais de lumière dans la pénombre des clubs enfumés, des reflets de transpiration sur les visages à la recherche du tempo perdu, mais aussi des instants de grâce entre deux concerts au soleil de Juan-les-Pins, des silhouettes fantomatiques au petit matin sur un trottoir de New York, des portraits en contre-plongée composés comme un standard en lignes obliques et nuances de gris…

Le lieu d’exposition des photos de jazz ? Les pochettes de 30cm, les pages de magazine, beaucoup de beaux livres et aujourd’hui les galeries et les plus grands musées d’art contemporain.

En compagnie de Philippe Lévy-Stab et de la rigueur de son œil au format 6x6, Alex Dutilh parcours la bande son en noir et blanc de cinq photographes majeurs du siècle du jazz :

Ni clic, ni clac, ceux-là sont du genre à se fondre silencieusement dans les coulisses. Atmosphère et lumières tamisées…

Aujourd'hui, pour terminer en beauté l'année célébrant les 75 ans du label Blue Note, Francis Wolff (1908-1971), co-responsable du label et surtout le photographe emblématique de ses années d'or. Après un début de carrière comme photographe professionnel à Berlin, sa ville natale, il émigre à New York en 1939 pour y retrouver son ami d'enfance Alfred Lion qui vient de créer Blue Note. Lorsque Alfred Lion s'engage dans l'armée américaine, il assure la continuité du label en compagnie de Milt Gabler, le producteur de Commodore Music Store.

Au retour d'Alfred Lion, les séances d'enregistrements et le label vont redémarrer. Francis Wolff s'occupera de l'aspect commercial, Alfred Lion de la partie artistique. Mais pour faciliter la publicité et ce qui ne s'appelle pas encore le marketing, Francis Wolff décide de photographier les séances, la plupart du temps lors des répétitions, lorsqu'il peut approcher les musiciens au plus près. Le studio d'enregistrement est le salon de la maison des parents de Rudy Van Gelder, l'ingénieur du son. L'exiguité des lieux et le recours à un appareil 6x6 ont deux conséquences capitales : d'une part le photographe est au plus près de ses personnages, d'autre part, le format de l'appareil le conduit à privilégier les contre-plongées. C'est une esthétique parfaitement originale qui nait alors, avec beaucoup d'obliques et une perspective statufiant les jazzmen pour en faire une collection de héros.

Également utilisées dans un objectif d'archivage et de documentation historique des sessions du label, les photographies de Francis Wolff vont naturellement devenir les pochettes des albums LP. La force de ces images prendra une dimension supplémentaire avec l'arrivée en 1956 du graphiste Reid Miles qui utilisera les clichés en noir et blanc pris par Wolff en augmentant encore leur impact par un lettrage, une mise en page et une colorisation visionnaires.

Reid Miles et Alfred Lion quitteront le label en 1967 tandis que Francis Wolff restera jusqu'à sa mort, une crise cardiaque,le 8 mars 1971. La publication en 1995 d'un ouvrage intitulé "The Blue Note Years: The Jazz Photography of Francis Wolff", constitueraune première reconnaissance de son œuvre. À l'occasion du 75ème anniversaire du label, Flammarion vient de publier un recueil de 150 photographies "Blue Note, photos de Francis Wolff", avec un texte de Michael Cuscuna et les éditons YellowKorner publiet une édition luxe numérotée et signée par Wayne Shorter.

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