Open jazz
Magazine
Jeudi 29 décembre 2016
58 min

Helen Merrill, la voix des songes (9/10) : En verve

Une chanteuse culte, l’une de ces références que l’on ne confie, à voix basse, qu’à ceux que l’on aime. Helen Merrill, née le 21 juillet 1930, est de cette génération qui a côtoyé l’Olympe du jazz new-yorkais durant un demi-siècle. Elle nous a reçus chez elle à Manhattan, fin septembre. Portrait.

Helen Merrill, la voix des songes (9/10) : En verve
Helen Merrill, © Thomas Dorn

Première scène accompagnée par Bud Powell, première tournée avec Earl Hines, premier album avec un Quincy Jones de 21 ans, côtoyer Miles Davis ou Bill Evans, tirer Gil Evans de l’oubli : son enfance n’a pas été rose, mais une bonne étoile accompagne Helen Merrill dès ses débuts professionnels.

Ce qui fascine chez Helen Merrill, c’est une singularité radicale, assumée, indifférente aux aléas de la notoriété. D’abord, un voile unique dans sa voix, à vous secouer de frissons sur les ballades qu’elle affectionne par dessus tout ; ensuite, une capacité d’oreille qui lui fait mémoriser mélodies et harmonies avec le naturel désarmant de ceux qui ne lisent pas la musique ; et aussi une indépendance d’esprit qui lui fera toujours préférer les phrasés de instrumentistes à forte personnalité à l’aisance technique des divas du jazz vocal.

Une voix aux couleurs de soie, intérieure, intime, d’une extrême sensualité et une musicalité rare qui la conduira à mener une carrière selon son bon plaisir et à réussir ses échanges avec d’autres esthétiques, notamment lors de ses longs séjours en Italie ou au Japon.

En dehors de ses débuts avec une série d’albums produits par Bob Shad chez Mercury, et des années 80-90 chez Verve, la discographie d’Helen Merrill est à la fois conséquente, avec nombre de pépites cachées, et extrêmement dispersée. Son portrait nécessitait donc de rassembler ces traces éparses. Le souffle est au rendez-vous.

Veuve du pianiste et arrangeur Torrie Zito depuis 2009, Helen Merrill s’était imposé une cure de silence. Depuis quelques mois, elle apparaît de temps en temps à New York accompagnée par Bill Charlap, ou en invitée du Gil Evans Orchestra. Au printemps 2017, elle donnera une série de concerts au Japon et rêve de revenir chanter à Paris. Champagne…

Helen Merrill, la voix des songes :

(1/10) L’enfance de l’art
(2/10) Le pied à l’étrier
(3/10) Premiers albums
(4/10) Une palette élargie
(5/10) Le voyage en Italie
(6/10) Les années au Japon
(7/10) Le retour au pays
(8/10) D’autres horizons

(9/10) En Verve
1987. Pour les 15 ans qui suivent, Helen Merrill va faire équipe avec les producteurs français d’Universal Jazz, Jean-Philippe Allard et Daniel Richard, sur EmArcy et Verve. Les retrouvailles avec Gil Evans inaugurent la série, une rencontre avec Stan Getz suivra, une madeleine pour Clifford Brown et des invitations à Wayne Shorter ou Roy Hargrove.

(10/10) L'autoportrait

Programmation musicale

Helen Merrill « Helen Merrill »
You'd Be So Nice To Come Home To (Cole Porter)
EmArcy 8382922

Helen Merrill
Helen Merrill

Helen Merrill, Gil Evans « Collaboration »
Summertime (George Gershwin, DuBose Heyward)
EmArcy 834205-2

Collaboration
Collaboration

Helen Merrill, Gil Evans « Collaboration »
People Will Say We're In Love (R. Rodgers, O. Hammerstein II)
EmArcy 834205-2

Collaboration
Collaboration

Helen Merrill, Stan Getz « Just Friends »
Cavatina (Cleo Laine, Stanley Meyers)
EmArcy 842007-2

Just Friends
Just Friends

Helen Merrill, Stan Getz « Just Friends »
Music Makers (Helen Merrill, Torrie Zito)
EmArcy 842007-2

Just Friends
Just Friends

Helen Merrill « Clear Out Of This World »
Out Of This World (Johnny Mercer, Harold Arlen)
EmArcy 510691-2

Clear out of this world
Clear out of this world

Helen Merrill « Clear Out Of This World »
Willow Weep For Me (Ann Ronell)
EmArcy 510691-2

Clear Out Of This World
Clear Out Of This World

Helen Merrill « Brownie, Homage to Clifford Brown »
I Remember Clifford (Jon Hendricks, Benny Golson)
Verve 522363-2

Brownie
Brownie

Helen Merrill « You and the Night and the Music »
You and the Night and the Music (Howard Dietz, Arthur Schwartz)
Verve 537087-2

You and the night and the music
You and the night and the music

Helen Merrill « You and the Night and the Music »
Beautiful Love / A Love Like This (Gillespie, Young, King, Van Alstyne / Washington, Young)
Verve 537087-2

You and the night and the music
You and the night and the music
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