Open jazz
Magazine
Mercredi 28 décembre 2016
58 min

Helen Merrill, la voix des songes (8/10) : D'autres horizons

Une chanteuse culte, l’une de ces références que l’on ne confie, à voix basse, qu’à ceux que l’on aime. Helen Merrill, née le 21 juillet 1930, est de cette génération qui a côtoyé l’Olympe du jazz new-yorkais durant un demi-siècle. Elle nous a reçus chez elle à Manhattan, fin septembre. Portrait.

Helen Merrill, la voix des songes (8/10) : D'autres horizons
Helen Merrill

Première scène accompagnée par Bud Powell, première tournée avec Earl Hines, premier album avec un Quincy Jones de 21 ans, côtoyer Miles Davis ou Bill Evans, tirer Gil Evans de l’oubli : son enfance n’a pas été rose, mais une bonne étoile accompagne Helen Merrill dès ses débuts professionnels.

Ce qui fascine chez Helen Merrill, c’est une singularité radicale, assumée, indifférente aux aléas de la notoriété. D’abord, un voile unique dans sa voix, à vous secouer de frissons sur les ballades qu’elle affectionne par dessus tout ; ensuite, une capacité d’oreille qui lui fait mémoriser mélodies et harmonies avec le naturel désarmant de ceux qui ne lisent pas la musique ; et aussi une indépendance d’esprit qui lui fera toujours préférer les phrasés de instrumentistes à forte personnalité à l’aisance technique des divas du jazz vocal.

Une voix aux couleurs de soie, intérieure, intime, d’une extrême sensualité et une musicalité rare qui la conduira à mener une carrière selon son bon plaisir et à réussir ses échanges avec d’autres esthétiques, notamment lors de ses longs séjours en Italie ou au Japon.

En dehors de ses débuts avec une série d’albums produits par Bob Shad chez Mercury, et des années 80-90 chez Verve, la discographie d’Helen Merrill est à la fois conséquente, avec nombre de pépites cachées, et extrêmement dispersée. Son portrait nécessitait donc de rassembler ces traces éparses. Le souffle est au rendez-vous.

Veuve du pianiste et arrangeur Torrie Zito depuis 2009, Helen Merrill s’était imposé une cure de silence. Depuis quelques mois, elle apparaît de temps en temps à New York accompagnée par Bill Charlap, ou en invitée du Gil Evans Orchestra. Au printemps 2017, elle donnera une série de concerts au Japon et rêve de revenir chanter à Paris. Champagne…

Helen Merrill, la voix des songes :

(1/10) L’enfance de l’art
(2/10) Le pied à l’étrier
(3/10) Premiers albums
(4/10) Une palette élargie
(5/10) Le voyage en Italie
(6/10) Les années au Japon
(7/10) Le retour au pays

(8/10) D’autres horizons
Avant de se consacrer en 1978 à une série de grands compositeurs de standards, Helen Merrill avait consacré un album aux Beatles lorsqu’elle était à Tokyo. En 1980, coup de foudre avec le pianiste et arrangeur Torrie Zito, lors des séances de « Casa Forte ». Il deviendra son accompagnateur préféré… et troisième mari. Paris et Steve Lacy ou Gordon Beck, New-York et Ron Carter ou Billy Eckstine, Helen n’est jamais là où on l’attend.

(9/10) En Verve
(10/10) L'autoportrait

Programmation musicale

Helen Merrill « Helen Merrill »
You'd Be So Nice To Come Home To (Cole Porter)
EmArcy 8382922

Helen Merrill
Helen Merrill

Helen Merrill « Sings Beatles »
And I Love Him (J. Lennon, P. McCartney)
Victor VDJ-1043

Sings Beatles
Sings Beatles

Helen Merrill « Casa Forte »
Natural Sounds (J. O'Kun)
EmArcy 5588482

Casa Forte
Casa Forte

Helen Merrill « Casa Forte »
Wave (A.C. Jobim, G. Lees)
EmArcy 5588482

Casa Forte
Casa Forte

Helen Merrill « Sings Cole Porter »
I Concentrate On You (Cole Porter)
Pro Arts CDP709

Sings Cole Porter
Sings Cole Porter

Helen Merrill « Irving Berlin Album »
Let's Face The Music and Dance (Irving Berlin)
Victor VDJ-1143

Irving Berlin Album
Irving Berlin Album

Helen Merrill « No Tears, No Goodbyes »
When I Look In Your Eyes (L. Bricusse)
Owl 038

No Tears, No Goodbyes
No Tears, No Goodbyes

Helen Merrill « No Tears, No Goodbyes »
By Myself (H. Dietz, A. Schwartz)
Owl 038

No Tears, No Goodbyes
No Tears, No Goodbyes

Helen Merrill « Music Makers »
Music Makers (H. Merrill, T. Zito)
Owl 044

Music Makers
Music Makers

Helen Merrill « Music Makers »
Laura (D. Raskin, J. Mercer)
Owl 044

Music Makers
Music Makers

Helen Merrill, Ron Carter « The Duets »
A Child Is Born (A. Wilder, T. Jones)
EmArcy 8380972

Duets
Duets

Helen Merrill, Ron Carter « The Duets »
I Fall In Love Too Easily (S. Cahn, J. Styne)
EmArcy 8380972

Duets
Duets

Billy Eckstine « Sings With Benny Carter »
You'd Be So Nice To Come Home Too (Cole Porter)
EmArcy 8320112

Billy Eckstine sings with Benny Carter
Billy Eckstine sings with Benny Carter
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