Open jazz
Magazine
Mardi 20 décembre 2016
58 min

Helen Merrill, la voix des songes (2/10) : Le pied à l'étrier

Une chanteuse culte, l’une de ces références que l’on ne confie, à voix basse, qu’à ceux que l’on aime. Helen Merrill, née le 21 juillet 1930, est de cette génération qui a côtoyé l’Olympe du jazz new-yorkais durant un demi-siècle. Elle nous a reçus chez elle à à Manhattan, fin septembre. Portrait.

Helen Merrill, la voix des songes (2/10) : Le pied à l'étrier
Helen Merrill et son fils Alan

Première scène accompagnée par Bud Powell, première tournée avec Earl Hines, premier album avec un Quincy Jones de 21 ans, côtoyer Miles Davis ou Bill Evans, tirer Gil Evans de l’oubli : son enfance n’a pas été rose, mais une bonne étoile accompagne Helen Merrill dès ses débuts professionnels.

Ce qui fascine chez Helen Merrill, c’est une singularité radicale, assumée, indifférente aux aléas de la notoriété. D’abord, un voile unique dans sa voix, à vous secouer de frissons sur les ballades qu’elle affectionne par dessus tout ; ensuite, une capacité d’oreille qui lui fait mémoriser mélodies et harmonies avec le naturel désarmant de ceux qui ne lisent pas la musique ; et aussi une indépendance d’esprit qui lui fera toujours préférer les phrasés de instrumentistes à forte personnalité à l’aisance technique des divas du jazz vocal.

Une voix aux couleurs de soie, intérieure, intime, d’une extrême sensualité et une musicalité rare qui la conduira à mener une carrière selon son bon plaisir et à réussir ses échanges avec d’autres esthétiques, notamment lors de ses longs séjours en Italie ou au Japon.

En dehors de ses débuts avec une série d’albums produits par Bob Shad chez Mercury, et des années 80-90 chez Verve, la discographie d’Helen Merrill est à la fois conséquente, avec nombre de pépites cachées, et extrêmement dispersée. Son portrait nécessitait donc de rassembler ces traces éparses. Le souffle est au rendez-vous.

Veuve du pianiste et arrangeur Torrie Zito depuis 2009, Helen Merrill s’était imposé une cure de silence. Depuis quelques mois, elle apparaît de temps en temps à New York accompagnée par Bill Charlap, ou en invitée du Gil Evans Orchestra. Au printemps 2017, elle donnera une série de concerts au Japon et rêve de revenir chanter à Paris. Champagne…

Helen Merrill, la voix des songes :

(1/10) L’enfance de l’art

(2/10) Le pied à l’étrier
Premières traces enregistrées avec Earl Hines, pour accompagner en tournée son premier mari, Aaron Sachs ; l’amitié avec Etta Jones ; un bœuf mémorable avec Charlie Parker. C’était parti.

(3/10) Premiers albums
(4/10) Une palette élargie
(5/10) Le voyage en Italie
(6/10) Les années au Japon
(7/10) Le retour au pays
(8/10) D’autres horizons
(9/10) En Verve
(10/10) L’autoportrait

Programmation musicale

Helen Merrill « Helen Merrill »
You'd Be So Nice To Come Home To (Cole Porter)
EmArcy 8382922

Helen Merrill
Helen Merrill

Helen Merrill « The Artistry »
Minha Rocca (Dolores Duran)
MEC 56014

The artistry of Helen Merrill
The artistry of Helen Merrill

Earl Hines « 1942-52 »
Ella's Fella (Hines, Roth)
Classics 1288

1949-1952
1949-1952

Earl Hines « 1942-52 »
A Cigarette for Company (Hines, Roth, Miller)
Classics 1288

1949-1952
1949-1952

Helen Merrill « The Nearness Of You »
All Of You (Cole Porter)
Lonehill Jazz LHJ10361

The nearness of you
The nearness of you

Helen Merrill « Music Makers »
Sometimes I Feel Like A Motherless Child (Trad. arrt H. Merrill)
Owl 0147292

Music Makers
Music Makers

Helen Merrill « Dream Of You »
I'm Just A Lucky So And So (D. Ellington, M. David)
EmArcy MG36078

Dream of you
Dream of you

Charlie Parker « Intégrale Vol 7, Just Friends »
I Cover The Waterfront (J. Green, E. Hayman)
Frémeaux 1337

1949-1950 - Just Friends
1949-1950 - Just Friends

Helen Merrill « Chasin' The Bird »
I Got Rhythm / Chasin' The Bird (George et Ira Gershwin / C. Parker)
EmArcy 5588502

Chasin' the bird
Chasin' the bird

Etta Jones « The Complete, 1944-60 »
I Got A Feelin (Lucas)
Chant du Monde 2742045-46

The complete 1944-1960
The complete 1944-1960

Helen Merrill « The Nearness Of You »
Summertime (George et Ira Gershwin, D. Heyward)
Lonehill Jazz LHJ10361

The nearness of you
The nearness of you

Lester Young « The President Plays »
Just You, Just Me (Jesse Greer, Raymond Klages)
Verve 831670-2

The President plays
The President plays

Helen Merrill « With Strings »
Just You, Just Me (Jesse Greer, Raymond Klages)
EmArcy 36057

With strings
With strings

Helen Merrill « American Country Songs »
I'm Here To Get My Baby Out Of Jail (Karl ; Harty)
Atlantic 33-112

American Country Songs
American Country Songs
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