Open jazz
Magazine
Lundi 19 décembre 2016
58 min

Helen Merrill, la voix des songes (1/10) : L'enfance de l'art

Une chanteuse culte, l’une de ces références que l’on ne confie, à voix basse, qu’à ceux que l’on aime. Helen Merrill, née le 21 juillet 1930, est de cette génération qui a côtoyé l’Olympe du jazz new-yorkais durant un demi-siècle. Elle nous a reçus chez elle à Manhattan, fin septembre. Portrait.

Helen Merrill, la voix des songes (1/10) : L'enfance de l'art
Helen Merrill

Première scène accompagnée par Bud Powell, première tournée avec Earl Hines, premier album avec un Quincy Jones de 21 ans, côtoyer Miles Davis ou Bill Evans, tirer Gil Evans de l’oubli : son enfance n’a pas été rose, mais une bonne étoile accompagne Helen Merrill dès ses débuts professionnels.

Ce qui fascine chez Helen Merrill, c’est une singularité radicale, assumée, indifférente aux aléas de la notoriété. D’abord, un voile unique dans sa voix, à vous secouer de frissons sur les ballades qu’elle affectionne par dessus tout ; ensuite, une capacité d’oreille qui lui fait mémoriser mélodies et harmonies avec le naturel désarmant de ceux qui ne lisent pas la musique ; et aussi une indépendance d’esprit qui lui fera toujours préférer les phrasés de instrumentistes à forte personnalité à l’aisance technique des divas du jazz vocal.

Une voix aux couleurs de soie, intérieure, intime, d’une extrême sensualité et une musicalité rare qui la conduira à mener une carrière selon son bon plaisir et à réussir ses échanges avec d’autres esthétiques, notamment lors de ses longs séjours en Italie ou au Japon.

En dehors de ses débuts avec une série d’albums produits par Bob Shad chez Mercury, et des années 80-90 chez Verve, la discographie d’Helen Merrill est à la fois conséquente, avec nombre de pépites cachées, et extrêmement dispersée. Son portrait nécessitait donc de rassembler ces traces éparses. Le souffle est au rendez-vous.

Veuve du pianiste et arrangeur Torrie Zito depuis 2009, Helen Merrill s’était imposé une cure de silence. Depuis quelques mois, elle apparait de temps en temps à New York accompagnée par Bill Charlap, ou en invitée du Gil Evans Orchestra. Au printemps 2017, elle donnera une série de concerts au Japon et rêve de revenir chanter à Paris. Champagne…

Helen Merrill, la voix des songes :

(1/10) L’enfance de l’art
Helen d’avant Merrill, quand elle s’appelait encore Jelena Ana Milcetic. Une enfance pas facile, mais les anges du jazz veillaient au grain de la voix.

(2/10) Le pied à l’étrier
(3/10) Premiers albums
(4/10) Une palette élargie
(5/10) Le voyage en Italie
(6/10) Les années au Japon
(7/10) Le retour au pays
(8/10) D’autres horizons
(9/10) En Verve
(10/10) L’autoportrait

Programmation musicale

Helen Merrill « Helen Merrill »
You'd Be So Nice To Come Home To (Cole Porter)
EmArcy MG-36006

Helen Merrill
Helen Merrill

Helen Merrill « The Artistry »
Careless Love (W.C. Handy)
Mainstream 56014

The artistry of Helen Merrill
The artistry of Helen Merrill

Helen Merrill « You've Got A Date With The Blues »
When The World Was Young (Mercer, Gerard)
Verve 8379362

You've got a date with the blues
You've got a date with the blues

Helen Merrill « Autumn Love »
Autumn in New York (Vernon Duke)
Catalyst 7912

Automn Love
Automn Love

Helen Merrill « The Nearness of You »
I See Your Face Befor Me (Dietz, Schwartz)
Lonehill Jazz 10361

The nearness of you
The nearness of you

Helen Merrill « Imagination »
All Blues / St. Louis Blues (M. Davis / W.C. Handy)
LDA 3040

Imagination
Imagination

Helen Merrill « Brownie, Homage to Clifford Brown »
Don't Explain (A. Herzog, B. Holiday)
Verve 5223632

Brownie - Homage to CliffordBrown
Brownie - Homage to CliffordBrown

Sarah Vaughan « The Quintessence »
I Can Make You Love Me (DeRose, Russell)
Frémeaux 228

The Quintessence
The Quintessence

Nat King Cole « For Sentimental Reasons »
This Is My Night To Dream (J.V. Monaco, J. Burke)
Dreyfus 36740-2

For sentimental Reasons
For sentimental Reasons

Helen Merrill « Love in Song »
The More I See You (Mack Gordon, Harry Warren)
Venus TKCZ-79051

Love in Song
Love in Song

Helen Merrill « A Shade of Difference »
My Funny Valentine (Rodgers, Hart)
Gitanes 558 8512

A shade of difference
A shade of difference

Helen Merrill « Dream of you »
By Myself (Dietz ,Schwartz)
Fresh Sound RecordsFSR-CD 489

Dream of you
Dream of you
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