L'oreille absolue grâce à un médicament contre l'épilepsie

Des chercheurs de l'université de Harvard ont découvert que le valproate, un médicament utilisé pour combattre l'épilepsie, pourrait également permettre aux adultes d'acquérir l'oreille absolue.

L'oreille absolue grâce à un médicament contre l'épilepsie
Le médicament valproate, utilisé pour soigner l'épilepsie, permettrait aux adultes d'avoir l'oreille absolue. (© Olix Wirtinger/Corbis)

Quel musicien ou mélomane n'a jamais rêvé - s'il n'en pas déjà la chance - d'avoir l'oreille absolue ? Cette capacité à reconnaître n'importe quelle note de musique entendue - voire même de savoir instantanément que le lave-vaisselle produit un sol dièse lorsqu'il est en marche - est plutôt rare. Seule une personne sur 10 000 en est naturellement dotée et cette faculté se développerait en principe durant une courte période située avant l'âge de 7 ans.

Mais voilà qu'un médicament, le valproate, normalement prescrit pour soigner l'épilepsie, pourrait permettre d'acquérir l'oreille absolue à l'âge adulte. C'est du moins ce qu'a démontré l'équipe du professeur Takao Hensch de l'université de Harvard. Le médicament a été testé sur un panel d'hommes en bonne santé tous dépourvus de formation musicale avant de leur demander d'exercer leur oreille. Conclusion : les sujets qui ont pris du valproate ont obtenu des résultats bien meilleurs que ceux qui ont ingéré la molécule placebo.

La découverte de ces effets inattendus pourrait avoir des usages bien au-delà de la simple application musicale selon le chercheur. "Un certain nombre d'aptitudes ne peuvent être acquises que pendant des périodes limitées, comme le langage, par exemple. L'idée ici était de trouver un moyen de rouvrir la plasticité du cerveau (sa capacité à se modifier) et de la coupler avec un entraînement approprié, pour permettre à un cerveau adulte de redevenir jeune ", a expliqué Takao Henschr à la radio NPR (en anglais).